这台“水下变形金刚”,正接受NASA测试,面向高难度海底工作 - 科技行者

科技行者 8月12日 北京消息:  

这台“水下变形金刚”,正接受NASA测试,面向高难度海底工作

▲ 图:Aquanaut机器人在美国宇航局(NASA)的中性实验室中接受水下漂浮测试。

在距我不远处,两名宇航员正在练习太空行走,我耳中听到的只有自己的呼吸声,以及耳机当中偶尔传来的控制中心播报,剩下的,就是一片寂静以及失重的世界。但这里并不是黑暗的太空,而是休斯顿宇航中心内一个巨大的深水游泳池。NASA利用这个环境训练宇航员在零重力环境下的适应能力。我得承认,观看宇航员的训练课程确实很有吸引力;但我现在有自己的任务——我紧盯着Aquanaut,同在泳池中接受测试的一台亮橙色机器人。

Aquanaut像一艘微型潜艇般顺畅地滑过水面。乍看之下,它似乎与其它无人驾驶型水下交通工具(unmanned underwater vehicles,简称UUV)没什么不同。这类设备的配置用于收集数据的传感器以及用于移动的推进器。但Aquanaut要更先进一些,它能够像电影《变形金刚》中的角色那样,从船体顶部伸出两条向两侧展开的巨大机械臂,一个装满传感器的楔形头部不断旋转,指引着机械臂在几秒钟之内完成变形。现在,原本线条圆润的潜艇变成了台半人形机器,并准备开始自己的工作。 

Aquanaut代表着一种全新设计,其创造者是一家名为Houston Mechatronics(简称HMI)的初创企业,该公司希望借此彻底颠覆海底机器人技术。传统的UUV一般分为两类:用于远程测量任务的鱼雷式自由潜水器,以及必须配合支援船只并可进行水下操纵的方形远程操作机器。HMI公司希望将这两种模式结合起来,打造出一台变形机器人。这是个大胆的想法,以往从没人敢于尝试。

HMI公司的工程师们经常开玩笑说,打造变形金刚就是他们为之努力的终身目标之一,而且他们也坚信自己有能力做到。Aquanaut主要用于维修海底石油与天然气装置。拥有并运营这类基础设施的企业以往需要投入大量资金对设施进行检查与维护。然而,整个过程一直依赖于几十年来基本没什么变化的机器人技术,毕竟这种极端环境也只有机器人能够胜任。不过对于HMI而言,这并不是问题:在全部75名员工当中,有超过24名曾经为NASA效力。因此应对极端环境正是他们的拿手好戏。

HMI公司联合创始人兼首席技术官Nic Radford在休斯顿的NASA约翰逊航天中心工作了14年,且致力于推动先进机器人项目。他表示,“可以肯定的是,进入太空当然要比进入水下更加困难。但太空环境相对单纯,而水下环境则高度动态。虽然还无法肯定,但我初步认为机器人在水下工作时,其难度可能达到太空环境中的10倍甚至50倍。

Aquanaut是一款独一无二的无人水下航行器,其能够从专为长距离巡航设计的灵活潜艇,快速变形为能够执行复杂操作任务的半人形机器人。以下是具体变形过程:

 这台“水下变形金刚”,正接受NASA测试,面向高难度海底工作

1.Aquanaut以潜艇模式前往海底工作场所。

2.在到达现场之后,机器人的船体顶部会上升,露出两个巨大的机械臂以及楔形的头部装置。

3.安装有立体摄像头、3D传感器以及声纳系统的头部会旋转到位。

4.机器人随后展开其强有力的机械臂,其上配备有力传感器以及爪式夹持器。

自从2014年创立HMI公司以来,Radford与另外两位联合创始人——Matt Ondler和Reg Berka——已经筹集到超过2300万美元的风险投资。如今,经过无数次的设计迭代,Aquanaut终于拼装了起来。但在进入海洋之前,机器人首先得在更为可控的实验室条件下证明自己,也就是在NASA的水池里施展一番。

NASA的中性浮力实验室(NBL)容纳着2350万升水,最大深度为12米,足以容纳大部分完整的国际空间站组件模型,且可提供充足的空间。宇航员可以在NBL当中体验近失重状态下的太空行走。就在今年3月下旬的这个清晨,HMI如约来到设施北侧,开始对Aquanaut进行测试。

热闻

晨光推荐

晨光娱乐

晨光汽车